根據化石資料記載,蘇鐵科植物活躍於中生代距今約兩億兩千五百萬年到一億三千六百萬年前,也就是三疊紀、侏羅紀到白堊紀時期,由於地球上氣候及環境因素的改變,大部分的種類都滅絕了,現今僅存的蘇鐵屬約祇剩下30種左右,分別分布於喜馬拉雅山東南部、印度南部、中國大陸、日本南部、馬達加斯加及近馬達加斯加的非洲大陸與澳洲北部及東北部和斐濟、索羅門、東加等一些太平洋小島;除銀杏外,蘇鐵的精子具有纖毛且可以泳動和蕨類一樣與其它裸子植物都不同,因此蘇鐵保留了比較原始的形態特徵,堪稱自然界的活化石。1988年政府依據文化資產保存法明令公告,臺東蘇鐵為珍貴稀有的保育物種,它是臺灣產蘇鐵科一屬一種的特有種植物。

  過去臺東蘇鐵被稱為臺灣蘇鐵,從臺灣蘇鐵更名為臺東蘇鐵,曾發生一段有趣的植物分類研究史:在一百多年前一位Swinhoe 的人來臺灣採集蘇鐵,而Swinhoe在1867年,將部分採集的標本送給了Dr. Hance植物標本館。1893年英國人William Carruthers 再根據其中一張只有少數葉子及三片苞子葉標本發表了臺灣蘇鐵這個新植物,且存放於大英博物館。自此以後產於臺灣的蘇鐵標本全部被鑑定是臺灣蘇鐵,而且認為臺灣蘇鐵同時也分佈於中國大陸的廣東、福建一帶,這樣的看法被接受將近約一百年左右。

  直到1994年當時在臺大森林系任職的沈中稃先生,與任職於中央研究院植物研究所的鄒稚華女士,以及澳洲新南威爾斯國家標本館的Hill先生、大陸中國科學院的陳家瑞先生共同發現,產於臺灣臺東的蘇鐵和產於大陸廣東的蘇鐵在形態上其實有很大的差異,這個時候他們同時提出質疑,臺灣蘇鐵這個名字指的是那一種植物?於是他們又重回大英博物館去看當年William Carruthers發表的臺灣蘇鐵那一份標本,結果發現這一份標本應屬產於廣東的蘇鐵!那臺灣的蘇鐵呢?所以他們就將產於臺灣臺東的蘇鐵,另取了新名字叫臺東蘇鐵。根據沈中稃等人的考證結果,發現這個錯誤最主要原因,係出在Swinhoe送給Hance那一份蘇鐵標本,標籤上記載著Swinhoe採自臺灣等字跡並非他親筆所寫,而是出自Hance之手,顯然是標本送給了Hance之後他自己加上的,也因為Hance當年在標籤上的誤植,使兩種不同的蘇鐵共用一個名字長達一個世紀。

  臺東蘇鐵植物生態區在植物園區內的範圍雖然很小,主要以東部低海拔地區岩生的臺東蘇鐵為主題,模擬原生育地溪谷岩壁地形景觀。來園觀賞別忘了探訪這批自然界的活化石及有不凡身世的特有植物吧!

概說
隆起珊瑚礁區
蘭嶼區
海岸林區
臺東蘇鐵區
北部低海拔區
中部低海拔區
南部低海拔區
季風雨林區
熱帶雨林溫室
藥草園
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