定義

  紅樹林的生育環境比較特別,主要是在南北回歸線之間的河海交界處,換句話說就是介於南北緯23.5°間河海交界處,尤其是潮間帶地區,本身混有淡水、海水的環境中。而其中紅樹科的植物多半為胎生植物,其餘則不盡然。紅樹林植物因為生長在河海交界處,受到海水漲潮落潮的影響,因此紅樹林植物多半具有強健發達的支柱根及呼吸根,由上往下生長幫助固定,由下往上伸出泥巴來幫助呼吸,並利用細胞內獨特的構造,儲存多餘的鹽分或其他不要的物質。

  依據早期的紀錄,臺灣曾經有6種紅樹林植物(紅樹科4種和馬鞭草科及使君子科各1種),但目前紅樹科僅剩下臺灣北部有純林的水筆仔和多見於南臺灣的五梨跤2種,及馬鞭草科的海茄苳、使君子科的欖李等共4種。

  由於紅樹林特殊的生育地,所以演化出能適應該地區的特別植物種類;而也是因為紅樹林植物的種種特殊構造,更演替出紅樹林生長地段奇特的生態環境。當漲潮的時候水位升高,許多紅樹林植物將會被水淹過半,而這時候有許多的有機物會隨著潮水越過紅樹林漂上岸邊,但是當退潮的時候水位下降,這些有機物會因為水的減少及紅樹林枝條的阻擋,而無法隨著潮流退去,就停留在紅樹林附近腐爛。在「大魚吃小魚,小魚吃蝦米」的這種食物鏈之下,土壤中有許多有機質,自然能吸引很多小型蝦、蟹甚至昆蟲前來取食,而這麼多的小型生物在這邊,當然又吸引一些中型魚或大型魚類過來覓食,甚至小型、中型鳥來吃蟲或小魚。這種三度空間的食物鏈又再組成穩定複雜的「食物網」,使得紅樹林生態區形成一非常穩定的能量循環,這是一般海濱植物或是熱帶海岸林植物所無法造成的『海、陸、空食物網』。

概說
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