圖2.為期33.25年週期的Temple-Tuttle彗星在1998年2月底,路過地球軌道時,
遺留下數量龐大的碎小冰冷小雪球。當地球每年11月17~18日前後運行進入此
碎塊區帶時,將會吸進這些小冰雪球進入大氣層,而在大氣層中這些被吸入的
碎塊,將會像煙火爆發般地輻射分裂成數塊,呈下雨狀的碎塊墜落。

週期性的流星雨

  在1833年的流星雨秀後不久,許多相關的報告發表了︰在1832年的相同時間 (11月13日清晨) ,歐洲和中東也曾發生當年美國看不到的獅子座大流星雨。也有報告指出1799年在加勒比海看見大的流星雨。很多報紙評論這三次流星雨都發生在11月12日的晚上,真是太巧合了。獅子座流星暴會週期性地出現?約每33年都會出現一次大的獅子座流星?1837年歐博(Heinrich Olbers) 預言寫著:「1867年將會再現壯觀的獅子座流星暴。」(圖2)。

  隨著輻射點的固定,在1834年以後,「獅子座流星雨」已經成為11月流星雨的代名詞。“Leonids”一字更是獅子座流星雨的專有名詞,意指獅子座流星群,獅子座流星雨成為流星雨之王。1860年間,任教於耶魯大學的牛頓(H. A. Newton)研究阿拉伯、中國和歐洲早期對於獅子座流星雨的年代紀,發現西元 902年到1833年之間有13個相關的紀錄,顯然呈現33.25年的週期,牛頓便大膽地預測1866年將重現獅子座流星雨,而這個預測也已經應驗了,在歐洲的觀測中,每小時有5千顆流星從天而降。1867年在美國每小時有1千顆流星與月光相互輝映。1868年有一個觀測者數了7小時,總共超過3千顆。這些流星暴顯然無法與1833年的流星暴相媲美。西元902年的紀錄來自中國,紀錄上說:「流星就像下雨一樣」 。1533年同樣在中國,至少有60個地方看到壯觀的流星雨,說流星雨把天空染成了紅色。1833年的流星暴,當晚至少下了20萬顆流星,持續9小時。但1899年和1933年並未如預期的呈現。1966年估計每小時有15萬顆流星,但卻只有短暫的20分鐘。

世紀的獅子座流星暴何時才會發生?

  天文學家預測1998年11月17日可以看見景象壯觀的獅子座流星暴 (圖3、4),結果令全台灣,甚至全世界的大多數人大失所望。事實上,專家真正預測的獅子座流星極大值是在1999年11月18日,也僅僅每小時有千餘顆的量出現在中東沙漠地區。由於流星雨的預測準確度就像早期的氣象預測尚缺準頭,會不會該是今年的同一時間能夠出現壯觀的流星雨?不過,2000年11月中旬的清晨,台灣地區都會受月球亮度的影響,所謂的「月明星稀」,況且除了少數的火流星之外(圖5),流星雨大都很暗,即使今年出現壯觀的流星雨,觀測上也將受到重大的影響;而且預測並不看好在東亞地區出現。但請記住正如美國流星學會的執行長梅索所說:「流星雨的數量與極大期的時間都無法準確地預測。」換言之,流星雨通常是不按牌理出牌的。若依據木星對此流星雨的母彗星的重力影響,造成了彗星軌道的偏移,可說明1899年和1933年並未如預期呈現流星雨的因由,則預估在2001年11月18日清晨 2:19,位處於東亞﹑西太平洋﹑澳大利亞地區,就可能看到一小時內有1至4萬顆的流星暴演出。歷經前幾年的期望落空,你會相信這次的預測嗎?不過,有著遐思,有著盼望,有著等待的人生不是都很美的嗎?



圖4.1998年11月17日4:30出現在香港
上空的彗星殘渣蹦裂四散的煙火秀


圖5.1999年11月18日10:25出現在挪威的火流星

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